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Rubis

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Le rubis

Étymologie du rubis

Issue du latin ruber, rouge, la dénomination rubis est relativement récente (XIIIe siècle). Depuis toujours, le rubis fut tenu en haute estime. Les Indiens le nommaient "Reine des pierres précieuses" ou encore "La première des pierres précieuses" et considéraient qu'il recelait un inextinguible feu interne. Cette référence au feu ardent se retrouve dans tout le Bassin méditerranéen.

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Signification et symbole du rubis

Cette pierre est le symbole de la charité, de l'amour divin, de la loyauté et l'emblème populaire du bonheur.

Evoquant le sang et le feu, le rubis est naturellement associé au courage. C'est un insigne royal que les rois portent sur leur couronne ou sur leur heaume. Il protège le chevalier des blessures et le garde en bonne santé. Par extension, le rubis a le pouvoir de combattre les hémorragies. Associé à la passion, il est censé calmer la colère et protéger des séductions. Aussi le rubis est-il symbole de victoire, de charité et d'amour.

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Propriétés du rubis

La substitution d'un peu d'aluminium par du chrome provoque la couleur rouge du rubis. Lorsqu'ils sont sont contemplés à la lumière bleue, les rubis birmans et kenyans, pauvres en fer, ajoutent à leur transparence intrinsèque, une fluorescence qui leur donne un aspect vif. Au contraire, les rubis de Siam (Thaïlande, Cambodge), riches en fer, pratiquement non fluorescents, ont un aspect plus sombre en lumière du jour, aussi sont ils moins appréciés.

- Les rubis birmans fascinent par leur teinte de sang artériel, rouge pourpre dans le sens de l'axe cristallin principal, rouge violacée dans le sens perpendiculaire. Les plus attrayants sont nommés sang de pigeon.

- Les rubis kenyans présentent souvent une sous nuance orangée moins fascinante.

- Les rubis ceylanais, rouge clair à rouge framboise, dont les inclusions ressemblent à celles des rubis birmans, présentent un éclat particulièrement vif.

- Les rubis de Thaïlande et du Cambodge, souvent sombre, laissent percevoir une sous nuance violette à brune, parfois marquée, qui évoque la couleur des spinelles ou des grenats rouges.

Taille du rubis et réfraction

Taille du rubis

Le rubis est taillé, de préférence, la table perpendiculaire à l'axe optique, afin de mettre en valeur sa couleur la plus agréable. Les rubis opaques (racines de rubis d'aspect nacré dans les lamelles de séparation) servent à façonner des cabochons, des statuettes, voire des flacons à tabac.

Réfraction du rubis

Les indices de réfraction sont toujours proches de 1,770 et 1,760 avec une biréfringence de à 0,009 (uniaxe négatif). La densité est de 4, la dureté de 9.

Rubis de Birmanie (Myanmar)

Les rubis de la vallée de Mogok en haute Birmanie étaient déjà exploités dans l'Antiquité. Une mystérieuse "Vallée des rubis", absolument inaccessible, était censée exister aux confins chinois. Des morceaux de viande cru y étaient jetés et les vautours rapportaient les rubis qui adhéraient à la viande. Cette légende est également attribuée au diamant et les récits de Sinbad le marin en découlent.

Les rubis de Mogok sont concentrés dans les vallées et sur les pentes des collines. Toutes les variétés de corindon, de spinelles, de quartz, de tourmalines... se rencontrent dans le gravier gemmifère. L'exploitation fournit une grande qualité de rubis, comportant généralement de larges bandes violacées, des nuages blanchâtres et de nombreuses fissures. Les bonnes qualités restent donc rares. En 1992, quelque 165 exploitations officielles étaient recensées.

Rubis du Vietnam

En février 1987, des rubis furent découverts à 270 km au nord-ouest d'Hanoi, dans les alluvions de la rivière Rouge, près du lac Yen (province de Yen Bai). La production s'est rapidement développée, tant au Vietnam qu'en Chine, livrant des rubis transparents jusqu'à 15 carats et des rubis translucides à opaques de plusieurs kilogrammes, ainsi que des spinelles souvent maclés rouge-brun à bleu. Depuis 1990, une seconde zone riche en rubis est exploitée dans un contexte géologique semblable dans la région de Quy Chau (au sud d'Hanoi).

Rubis de Thaïlande et du Cambodge

De part et d'autre de la frontière Thaïlande-Cambodge se trouvent d'importants champs d'alluvions gemmifères. Pai Lin au Cambodge et Chanthaburi en Thaïlande, sont devenues les principaux producteurs de rubis du monde. Il est probable que 70% des rubis actuellement commercialisés proviennent de Thaïlande. Ils sont souvent d'un rouge assombri, mais des pierres exceptionnelles ont parfois été rencontrées.

Autres gisements de rubis

- Sri lanka : Des gîtes alluvionnaires de rubis clairs et autres gemmes se trouvent au sud-ouest de l'île dans la région montagneuse de Ratnapura.

- Inde : La province d'Orissa recèle des rubis dont l'exploitation a commencé vers 1994.

- Kenya et Tanzanie : De gros rubis opaques sont exploités dans la région de Longido. Plutôt utilisée comme pierre ornementale, cette roche renferme cependant quelques morceaux de rubis transparents taillables. Des "racines de rubis" de cette région sont actuellement sculptées en grand nombre en forme de bouddhas, chevaux, flacons...

- Afghanistan : On trouve parfois des pierres qui une fois facettées, donnent des belles qualités de 5 carats.

- Tadjikistan : Le gîte de rubis de Gharan se situe à la frontière entre l'Afghanistan et le Tadjikistan. Il fut probablement d'une grande importance lors des périodes anciennes ainsi que lors des troubles récents opposant les Russes aux autochtones.

- Autres : Le rubis se trouve aussi à Madagascar, au sud du Malawi, en Namibie, aux Etats Unis, dans l'est australien, au Népal et enfin au Pakistan.

Rubis célèbres

Aujourd'hui disparu, ce rubis (356-323) servit de sceau à Auguste (63av JC js 14 apr JC), utilisé ensuite par les empereurs romains jusqu'à Vespasien et devient au Moyen Âge le fameux rubis des rois de France (masse de 15 carats).

La bague de Mme de Montespan

Plus près de nous, c'est une bague du début du XVIIIe siècle, ornée d'un rubis sculpté représentant Mme de Montespan. Le bijou est actuellement exposé au British Muséum.

La couronne de saint Wenceslas

Couronne du Saint-Empire

C'est le plus gros rubis de qualité gemme et il se trouve sur cette couronne, commandée en 1346 par Charles IV de Luxembourg, pour orner le reliquaire contenant le crâne du saint roi Wenceslas. Outre ce rubis de 250 carats environ, la couronne comporte 19 saphirs, 26 émeraudes et 20 perles. Conservée dans la cathédrale Saint-Guy de Prague, c'est incontestablement le joyau du Moyen Âge le plus riche parvenu jusqu'à nous.

Rubis d'Iran et d'Inde

En Iran, des rubis de grandes dimensions, provenant du pillage de Delhi, ornent le grand globe terrestre (50 à 75 carats) ainsi que le trône de Nader Chah (35 carats). Dans ses relations sur ces voyages aux Indes, Tavernier signale un rubis de 17.5 carats acquis en 1653 par le maharadjah de Bijapur. Un autre rubis indien, pesant brut 30 000 carats, a été taillé en un cabochon ovale étoilé de 6465 carats. De médiocre aspect, il se trouve aujourd'hui chez Eminent Gems à New York.

Les rubis de qualité gemme de masse importante ont été et restent toujours rares, aussi leur découverte constitue-t-elle un évènement.

Gnaga Boh (le Seigneur dragon)

Un magnifique rubis brut de 44 carats, réduit à 20 carats par la taille. Il fut autrefois offert au roi birman Tharawadis (1837-1846).

Autres rubis ayant marqué l'histoire

- Sous le règne de Mindon Min (1853-1878), un rubis brut trouvé à Mogkok, fut taillé en deux pierres de 98 et 74 carats, dites Nga Mauk et Kallahpyan.

- Un autre de 400 carats, dit Maung Lin, fut coupé en trois morceaux, dont l'un resta brut et les deux autres facettés en pierres de 70 et 45 carats.

- En 1875, la vente en Birmanie de deux rubis, l'un de taille coussin pesant 37 carats, l'autre de taille poire de 47 carats anciens, mobilisa une escorte armée.

- En 1918 fut trouvé un gros cristal de rubis de belle qualité, pesant 41 carats et baptisé Rubis de la Paix.

- Un cristal de rubis birman de 196.1 carats (le Nixon Rubis) fait partie de la collection de minéraux de Los Angeles.

- Un remarquable rubis de 15.97 carats, appartenant au gemmologue américain Allan Caplan fut vendu aux enchères à New York pour 3 630 000 dollars, ce qui constitue, avec 227 300 dollars, un record d'estimation pour un rubis. À cette même vente, Sotheby's proposait le rubis Mandalay, un coussin de 48.012 carats, qui ne trouva pas preneur.

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